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Los consumidores desafían la inflación y ayudan a la economía de EEUU, ¿pero hasta cuándo?

Un comprador empuja a un niño en un carrito mientras mira televisores de pantalla grande en exhibición en la sección de productos electrónicos de un almacén de Costco, el martes 29 de marzo de 2022, en Lone Tree, Colorado. Hasta ahora, los consumidores estadounidenses han desafiado los precios más altos de la gasolina, los alimentos , y alquiler y han estado gastando más en 2022, brindando un apoyo crucial a la economía. El tiempo que pueda continuar será uno de los factores clave que afectarán la economía y la inflación este año. (Foto AP/David Zalubowski)
Un comprador empuja a un niño en un carrito mientras mira televisores de pantalla grande en exhibición en la sección de productos electrónicos de un almacén de Costco, el martes 29 de marzo de 2022, en Lone Tree, Colorado. Hasta ahora, los consumidores estadounidenses han desafiado los precios más altos de la gasolina, los alimentos , y alquiler y han estado gastando más en 2022, brindando un apoyo crucial a la economía. El tiempo que pueda continuar será uno de los factores clave que afectarán la economía y la inflación este año. (Foto AP/David Zalubowski) AP

Con los precios en toda la economía, desde los alimentos, la gasolina y el alquiler hasta los automóviles, las tarifas aéreas y las habitaciones de hotel, aumentando a su ritmo más rápido en décadas, se podría pensar que los estadounidenses frenarían sus gastos personales.

No tan rápido. Los consumidores en general están mostrando una capacidad de recuperación sorprendente, no solo manteniendo sus gastos sino incrementándolos incluso después de ajustarse al impacto de la inflación. En abril, dijo el gobierno, las ventas minoristas superaron la inflación por cuarto mes consecutivo. Fue una señal tranquilizadora de que los consumidores, los principales impulsores de la economía de Estados Unidos, aún brindan un apoyo vital y ayudan a disipar las preocupaciones de que una recesión podría estar cerca.

Sin embargo, al mismo tiempo, hay indicios de que algunas personas, especialmente en los hogares de bajos ingresos, están comenzando a recortar, cambiando a artículos alternativos o de menor precio o saltándose algunas compras por completo a medida que la inflación reduce sus ingresos disponibles.

La semana pasada, por ejemplo, Walmart, que atiende a consumidores conscientes de los precios, informó que más de ellos estaban favoreciendo las marcas de carne fría de la tienda de menor costo en lugar de las marcas nacionales más caras y comprando cartones de leche de medio galón en lugar de galones completos. Asimismo, Kohl’s, una tienda por departamentos de precio medio, dijo que sus clientes gastaban menos en cada visita.

Todo lo cual ha puesto de relieve una pregunta que flota sobre la economía: ¿cuánto tiempo seguirán gastando los consumidores en general a niveles saludables, a pesar de las presiones que sienten por la inflación cercana a los máximos de 40 años? La respuesta será clave para determinar si la nación puede evitar una recesión a medida que la Reserva Federal se mueve para aumentar drásticamente las tasas de interés.

Reducción de gastos

Según la mayoría de las medidas, los consumidores han reducido el gasto del año pasado, que fue impulsado por cheques de estímulo y otras ayudas gubernamentales después de la brutal recesión pandémica. Este año, señaló Michelle Meyer, economista jefe para EEUU en el Instituto de Economía MasterCard, el aumento constante de los precios ha empañado las perspectivas económicas de los estadounidenses.

Aun así, dijo Meyer, hay motivos para el optimismo.

“Todavía hay muchas razones para creer en la resiliencia del consumidor”, dijo, señalando el sólido mercado laboral de Estados Unidos y los sólidos aumentos salariales que muchas personas están recibiendo. “Hay una cierta cantidad de frustración a medida que navegan por el entorno en el que nos encontramos. Pero siguen gastando”.

Tenga en cuenta que, aunque la confianza del consumidor, medida por la Universidad de Michigan, se desplomó casi 30% durante el último año, el gasto de los estadounidenses superó la inflación durante ese tiempo. Los economistas de Michigan señalaron que ha habido una “desconexión histórica” entre el sentimiento y el comportamiento real del consumidor.

Algunos economistas advierten que el gasto constante de los consumidores probablemente no durará frente al intenso ajuste crediticio de la Fed. Y si el gasto de los consumidores se mantiene fuerte, la Fed eventualmente podría tener que subir las tasas aún más para enfriar la economía y frenar la inflación. A principios de este mes, en su búsqueda por sofocar la inflación, la Fed elevó su tasa de referencia en medio punto porcentual y señaló que se realizarían grandes aumentos de tasas adicionales. Algunos temen que la economía pueda entrar en recesión el próximo año.

Aún así, varias tendencias están impulsando el gasto de los estadounidenses, incluido el aumento de los salarios, los ahorros acumulados durante la pandemia y un repunte en el uso de tarjetas de crédito. Esos ahorros y las continuas ganancias salariales, dicen los economistas, podrían impulsar un gasto saludable a lo largo de este año.

Cambios de los consumidores

Los consumidores han estado cambiando gran parte de sus gastos de electrodomésticos, productos electrónicos y equipos de ejercicio, el tipo de bienes que muchos derrocharon al principio de la pandemia mientras se refugiaban en casa, a viajes, entretenimiento y otros servicios. La intensidad de ese cambio tomó por sorpresa a muchos minoristas y contribuyó a algunos informes de ganancias negativos.

Brian Cornell, director ejecutivo de Target, dijo que la cadena “no esperaba ver un cambio drástico” en el gasto de televisores, electrodomésticos y muebles de patio y en equipaje, tarjetas de regalo para restaurantes y otros artículos que reflejan el mayor deseo de los estadounidenses de salir de casa y gastar .

Southwest Airlines ha dicho que la creciente demanda de viajes aéreos la mantendrá rentable durante este año. Aunque las tarifas promedio aumentaron 32% en el primer trimestre respecto al año anterior, la aerolínea dijo que no ha visto signos de reducción de la demanda.

Sin embargo, el aumento de los precios de la gasolina y los alimentos ha llevado a otros consumidores a comenzar a retroceder. El costo promedio nacional de un galón de gasolina ha aumentado a $4.59, un aumento doloroso de más del 50% respecto al año anterior, según AAA.

Walmart ha dicho que sus compradores visitan sus estaciones de servicio con más frecuencia pero llenan menos cada vez. Y Kohl’s informó la semana pasada una caída en la tasa de pago de sus tarjetas de la tienda después de un año en el que los clientes realizaron pagos considerables. Los niveles más altos de deuda de tarjetas aumentan el riesgo de un aumento de la morosidad.

Dan Gabel, un músico de Millbury, Massachusetts, ha reducido sus gastos de entretenimiento ya que los costos se han disparado mucho más allá de lo que gana. Gabel, líder de una gran banda y trombonista, enfrenta precios altísimos no solo por la gasolina, sino también por muchos artículos que necesita para trabajar, desde limpiar en seco los uniformes de la banda hasta el lubricante para mantener los instrumentos y el costo del papel y la tinta para imprimir partituras musicales.

Para ahorrar dinero, Gabel, de 33 años, y su pareja, una cantante de ópera, abandonaron HBO y Netflix. Aunque los conciertos de música han sido constantes, Gabel ahora toma el tren, si puede, en lugar de conducir cuando actúa fuera de la ciudad.

“Estamos sintiendo la crisis”, dijo Gabel. “Son todas estas pequeñas cosas las que se suman”.

Sin embargo, a nivel nacional, la resiliencia general del gasto de los consumidores ilustra una tendencia que puede perpetuar la inflación: aunque las personas odian los precios más altos, a menudo siguen pagándolos si sus salarios también aumentan.

“La inflación no se cura sola”, dijo Laura Veldkamp, profesora de finanzas en la Universidad de Columbia. “Si los precios de los bienes y los salarios suben juntos, eso no necesariamente reduce la demanda”.

En toda la economía, los salarios medios aumentaron un 6% en abril respecto al año anterior, según el Banco de la Reserva Federal de Atlanta. Ese fue el mayor aumento desde 1990, aunque estuvo por debajo de la tasa de inflación del 8,3%.

Sin embargo, una parte sorprendentemente grande de los trabajadores está recibiendo ganancias salariales que superan la inflación: alrededor del 45% lo hizo en marzo en comparación con el año anterior, según una investigación de Indeed Hiring Lab.

Nick Bunker y AnnElizabeth Konkel, economistas de Indeed, calificaron de “notable” que esa cifra fuera tan alta dado el nivel de inflación. Muestra, dijeron, cuán desesperados están muchos empleadores por encontrar y mantener a los trabajadores con un desempleo de solo el 3.6% y publicaron ofertas de trabajo cerca de niveles récord.

Muchos otros consumidores han tenido que recurrir a sus ahorros para seguir gastando. La tasa de ahorro nacional ha caído a alrededor del 6%, por debajo de los niveles previos a la pandemia, luego de haber alcanzado el 16.6% en 2020, el más alto en registros que datan de 1948, y el 12.7% en 2021.

Y con más estadounidenses recurriendo a las tarjetas de crédito para gastar, la deuda de los hogares aumentó un 8.2% en los primeros tres meses de este año en comparación con el año anterior. Fue el mayor aumento de este tipo desde principios de 2008, cuando la economía estaba entrando en recesión.

Sin embargo, los economistas dicen que la deuda general aún no ha alcanzado niveles problemáticos. Estiman que los hogares todavía tienen alrededor de $2 billones en ahorros más allá de lo que habrían tenido según las tendencias previas a la pandemia.

Y Paul Ashworth, economista de Capital Economics, señala que la deuda de los hogares equivale al 86% de los ingresos disponibles, muy por debajo de su pico del 116% en 2008.

“Nunca apuestes contra el consumidor estadounidense”, dijo Ashworth.

Esta historia fue publicada originalmente el 22 de mayo de 2022 3:48 pm.

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